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La variante Omicron BQ.1.1: anche lei non micidiale come la Delta ma molto infettiva e che evade l’immunità

SARS-CoV2 Omicron BA.1 ha rapidamente soppiantato la variante Delta e, poco dopo, Omicron BA.2 era la variante predominante. Successivamente sono emersi numerosi discendenti BA.2, inclusi BA.2.75 e BA.5. Sebbene BA.2.75 e BA.5 differissero da BA.2, sono filogeneticamente indipendenti e studi recenti riportano modelli evolutivi simili nei picchi delle sottovarianti BA.2.75 e BA.5. In precedenza, gli autori hanno riportato un aumento della patogenicità delle sottovarianti BA.2.75 e BA.5 in un modello di criceto rispetto alla sottovariante BA.2, suggerendo che le sottovarianti si sono evolute per migliorare la patogenicità intrinseca. Nonostante l’emergere di diverse nuove sottovarianti dopo BA.5, non sono riuscite a superare BA.5. Invece, le sottovarianti emergenti sembrano essere in evoluzione convergente, acquisendo sostituzioni di amminoacidi nello stesso sito. La sottovariante BQ.1.1, discendente di BA.5, ospita cinque sostituzioni convergenti ed è stata classificata come variante sotto monitoraggio da parte dell’OMS.

Nel presente studio, i ricercatori hanno esplorato le caratteristiche evolutive alla base dell’evoluzione convergente dei lignaggi SARS-CoV-2 Omicron. In primo luogo, hanno costruito alberi filogenetici per le sottovarianti di Omicron per identificare dove si sono verificate le sostituzioni convergenti. Il residuo L452 aveva la più alta frequenza di sostituzione nel lignaggio BA.2. Inoltre, gli eventi di sostituzione erano relativamente più frequenti nei lignaggi più recenti rispetto a BA.1/2. Successivamente, gli autori hanno modellato la relazione tra le sostituzioni dei picchi e le dinamiche epidemiche virali per valutare l’impatto delle sostituzioni sulla forma fisica virale. Hanno analizzato un set di dati di oltre 300.000 sequenze Omicron raccolte tra marzo e il 15 ottobre 2022, che includeva 254 aplotipi spike. Le cinque sostituzioni convergenti hanno influenzato positivamente il numero riproduttivo effettivo (Re). Inoltre, l’aplotipo spike corrispondente alla sottovariante BQ.1.1 aveva il Re più alto.

Ulteriori indagini hanno indicato che la forma fisica virale è aumentata in modo indipendente in più lignaggi Omicron durante la diversificazione BA.5. L’analisi ha anche suggerito che BQ.1.1 ha aumentato la sua forma fisica acquisendo in serie sostituzioni K444T, N460K e R346T. I ricercatori hanno esaminato la resistenza immunitaria di SARS-CoV-2 Omicron BQ.1.1 utilizzando pseudovirus e hanno osservato che BA.5 e BQ.1.1 erano marcatamente resistenti alla neutralizzazione da parte dei sieri di infezione Omicron BA.2. Le sostituzioni N460K e R346T nel picco BQ.1.1 erano implicate nell’affinità di legame significativamente maggiore. Inoltre, lo pseudovirus BQ.1.1 ha mostrato una maggiore infettività rispetto allo pseudovirus BA.2 o BA.5. Le sostituzioni R346T e N460K della proteina spike BQ.1.1 erano responsabili dell’aumento dell’infettività. I criceti siriani sono stati infettati con isolati clinici di Delta, BA.5 o BQ.1.1. Determinando la funzione polmonare dei criceti, l’infezione Delta ha causato lesioni molto maggiori.

Questo conferma che la variante Delta era più patogena di BA.5. Il carico di RNA virale nei polmoni dei criceti infetti da BA.5 era simile a quello dei criceti infetti da Delta o Omicron BQ.1.1. Infine, esaminando la patogenicità intrinseca di SARS-CoV-2 Omicron BQ.1.1 i ricercatori hanno analizzato il polmone destro di criceti infetti e hanno valutato cinque parametri istopatologici: 1) bronchite/bronchiolite, 2) emorragia con edema congestizio, 3) danno alveolare, 4) iperplasia dei pneumociti di tipo II e 5) iperplasia del parenchima polmonare. I criceti con infezione da Delta avevano un punteggio istopatologico cumulativo significativamente più alto rispetto agli animali con infezione da BA.5. Al contrario, i punteggi aggregati erano paragonabili tra i criceti infetti da BA.5 e BQ.1.1, sebbene gli animali infetti da BQ.1.1 mostrassero un aumento della bronchiolite e più pneumociti di tipo II. La sottovariante BQ.1.1 era anche altamente resistente alla neutralizzazione da parte dei sieri di infezione BA.2 o BA.5 di ritorno.

Dunque, anche come le varianti Omicron prima di quest’ultima, anche la BQ.1.1 sembra avere caratteristiche di maggiore infettività, potere di trasmissione ed anche evasione immunitaria. Fortunatamente nulla di paragonabile alla precedente variante Delta con il suo altissimo tasso di mortalità. Ma è proprio questo che ha fatto diffondere queste varianti non mortali ma fortemente infettive: la sicurezza che esse non causano mortalità come in passato. Una mezza verità, considerato che la scorsa settimana in Italia ci sono stati più di 223 mila nuovi casi di COVID e 686 decessi.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Pubblicazioni scientifiche

Ito J, Suzuki R et al. bioRxiv 2022 Dec 5: 519085.

Sullivan DJ et al. bioRxiv. 2022 Nov 30:517977.

Qu P, Evans JP et al. bioRxiv 2022 Oct 20:512891.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento enzimaticamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (Leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di articoli su informazione medica e salute sul sito www.medicomunicare.it (Medical/health information on website) - Autore di corsi ECM FAD pubblicizzati sul sito www.salutesicilia.it
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