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Razzismo e salute: dai temi classici alle disparità della distribuzione dei vaccini durante la pandemia

Quando si riconosce l’impatto che il razzismo può avere sulla salute, è importante ricordare che meno di un secolo fa le idee razziste hanno ricevuto legittimità dalle comunità scientifiche e mediche nei paesi occidentali. Mentre Charles Darwin è considerato un simbolo di razionalità e progresso scientifico, è importante notare che la sua teoria dell’evoluzione per selezione naturale nell’Origine delle specie pubblicata nel 1849, fu adottata dagli eugenisti. Gli eugenetisti sostenevano l’allevamento selettivo degli esseri umani con l’obiettivo di migliorare i tratti ereditari in una popolazione. In origine, queste idee affermavano che le persone a basso reddito avevano capacità mentali e morali inferiori e che impedire a queste persone di essere in grado di riprodursi avrebbe impedito la trasmissione di questi tratti, presumibilmente migliorando il patrimonio genetico umano. Queste idee sono state rapidamente applicate a idee preesistenti di categorie razziali di esseri umani, con impatti sulla salute di persone di diverse origini razziali ed etniche, che stiamo ancora vedendo oggi.

Questo è solo uno degli argomenti evidenziati in una recente serie di articoli pubblicati su The Lancet, che esplora il ruolo che il razzismo ha svolto negli esiti sanitari a livello globale. Scritti da un gruppo di scienziati dell’University College di Londra nel Regno Unito, i documenti esplorano i diversi modi in cui le idee e le pratiche razziste si sono infiltrate nella scienza e nella medicina e hanno causato danni. Il razzismo, affermano, è una minaccia per la salute pubblica. Per chiarire il punto, gli autori spiegano che il loro posto di lavoro, l’University College di Londra, un tempo era la casa dei “pionieri razzisti” Francis Galton e Karl Pearson, il cui lavoro ha iniziato a documentare le differenze umane nel tentativo di classificare alcuni tratti. Alcuni scienziati e teorici hanno applicato queste idee al concetto di esseri umani appartenenti a razze diverse che esistevano da oltre 100 anni prima, che era stato utilizzato per sostenere prima il colonialismo dall’Europa di altri paesi, e poi il neocolonialismo.

La serie di articoli prosegue fornendo numerosi esempi di persone maltrattate da medici e scienziati per ragioni razziste e xenofobe, dallo studio Tuskegee sulla sifilide non trattata negli uomini neri, fino alla più recente iniquità del vaccino COVID-19. La pandemia di COVID-19 ha esacerbato e rivelato gran parte delle politiche divisive che definiscono la nostra era, così come le disuguaglianze che la politica razzista può causare. Finora negli Stati Uniti le persone di colore, ispanici, asiatici, indiani d’America e delle isole del Pacifico hanno avuto una probabilità sproporzionatamente maggiore di contrarre l’infezione da SARS-CoV-2 o di morire a causa dell’infezione. Questa tendenza è continuata a livello globale. Queste differenze sono state rilevate rapidamente e la ricerca sulle loro cause è stata inizialmente inconcludente. Mentre i fattori socioeconomici e le comorbilità spiegavano alcune delle differenze osservate nei tassi di infezione e mortalità, non le spiegavano tutte e le teorie abbondavano.

Una delle teorie più controverse emerse inizialmente incolpava il colore della pelle, sostenendo che le carenze di vitamina D erano la causa dell’elevato tasso di infezione e mortalità nelle persone di colore, che vivevano in aree in cui la carenza era prevalente tra questi gruppi. Da allora questa nozione è stata smentita. Un medico che ha svolto ricerche nei primi giorni della pandemia su queste disuguaglianze razziali è stato Ladan Golestah, professoressa di nefrologia presso l’Albert Einstein College of Medicine che lavorava nel Bronx durante la prima ondata di COVID-19, in primavera del 2020. Lei ed il suo team ha utilizzato i dati che avevano a disposizione per provare a mettere a nudo cosa stava accadendo e cosa c’era dietro. La loro ricerca ha mostrato che i tassi di mortalità per tutte le cause erano del 60% più alti per i neri rispetto ai bianchi durante la prima ondata di COVID-19, e questo è stato “spiegato in modo incompleto dall’età, dalle molteplici comorbidità riportate e dalle metriche disponibili di disparità sociodemografica”.

Guardando indietro, dice di essersi resa conto che ciò che era “nascosto in bella vista” era l’entità della comorbidità non diagnosticata che ha portato a risultati di salute molto peggiori per i neri. Al di là dei fattori a livello individuale, c’è motivo di credere che fattori istituzionali e sistemici (razzismo strutturale) possano anche contribuire all’iniquità razziale nella distribuzione del vaccino. Ciò potrebbe includere fattori come l’aumento della distanza dai siti di vaccinazione a causa della segregazione residenziale, maggiore instabilità economica, costi di trasporto, difficoltà a ottenere assistenza all’infanzia e la mancanza di assicurazione sanitaria. Il COVID a sua volta ha provocato più traumi e danni fisici a questi gruppi di persone, esacerbando ulteriormente tali disuguaglianze. Anche la telemedicina esacerbato la capacità di alcuni gruppi di accedere all’assistenza sanitaria. Tuttavia, anche laddove sono state rimosse alcune barriere finanziarie all’accesso all’assistenza sanitaria, la pandemia di COVID ha rivelato altri ostacoli.

 Le disuguaglianze sorte con la pandemia non sono state avvertite solo da persone di diversa estrazione etnica e razziale che vivono in America o in Europa, ma anche da individui che vivono in paesi a basso e medio reddito. Mentre i sistemi sanitari dei paesi ricchi erano stati sopraffatti dalla prima ondata di COVID-19, la loro ricchezza, disponibilità di risorse e capacità scientifica significava che erano in una posizione molto migliore per progettare, sviluppare e produrre vaccini contro il coronavirus. La falsità dei dati mediatici diffusa a fine 2021 che più di 800 milioni di persone erano ormai vaccinate, non si riferiva certo a tutto il globo. Negli Stati Uniti e in Europa si sono svolte campagne di vaccinazione su larga scala, ma tutte le nazioni a medio e basso reddito sono rimaste indietro. Nel 2021, l’OMS aveva fissato un obiettivo per la copertura vaccinale globale del 70% entro la metà del 2022. A giugno 2022, solo 58 dei 194 Stati membri dell’OMS avevano raggiunto questo obiettivo e solo il 37% degli operatori sanitari aveva ricevuto un ciclo completo di vaccinazione primaria nei paesi a basso reddito.

Il dottor Peter Hotez, codirettore del Center for Vaccine Development presso il Texas Children’s Hospital, in un’intervista, ha commentato: “Il primo problema è che c’è stato un accaparramento da parte dei paesi nordamericani e dell’Europa occidentale. Il secondo problema era che c’era un fallimento della politica scientifica a monte, che dava troppa enfasi alla velocità e all’innovazione, e non abbastanza a valle per poter produrre vaccini localmente nei paesi a basso e medio reddito. Il mondo ha “pagato pesantemente” per questo errore, poiché ha aperto la porta all’emergere di nuove varianti di virus. La Delta è nata da una popolazione non vaccinata all’inizio del 2021. E poi Omicron: è emersa da una popolazione sottovaccinata in Africa, più tardi nel 2021. E così è finita nel casino in cui ci troviamo oggi. Quindi, l’equità del vaccino non è semplicemente una questione di equità: è fondamentale per il controllo della pandemia. Tuttavia, non tutto è andato perduto poiché ora esiste un’opportunità per garantire che l’equità vaccinale sia raggiunta per i paesi a basso e medio reddito per i vaccini per le varianti emergenti”.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

Pubblicazioni scientifiche

Siegel M et al. Racial Ethn Health Dispar 2022; 9(6):2361-2374.

Thompson HS et al. JAMA Netw Open. 2021; 4(5):e2111629.

Agarwal R et al. Proc Natl Acad Sci USA. 2021; 118(33):e2107873118.

Njoku A et al. Int J Environ Res Pub Health 2021; 18(18):9904.

Willis DE, Andersen JA et al. Clin Transl Sci 2021; 14(6):2200–2207.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento enzimaticamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (Leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di articoli su informazione medica e salute sul sito www.medicomunicare.it (Medical/health information on website) - Autore di corsi ECM FAD pubblicizzati sul sito www.salutesicilia.it
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