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Perchè il tumore al seno ritorna? Intervista a due specialiste sul problema sociale e personale

Il problema sociale del cancro mammario

Secondo i dati dell’OMS, solo nel 2020 sono state 2,3 milioni le donne nel mondo che hanno ricevuto una diagnosi di cancro al seno. Negli Stati Uniti, circa 264.000 donne ricevono una diagnosi di cancro al seno ogni anno, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Nel Regno Unito, secondo i dati di Cancer Research UK, ci sono circa 55.500 nuovi casi di cancro al seno nelle donne. Il cancro al seno è quindi facilmente la forma di cancro più comune, ma è anche una delle più curabili. Il tasso medio di sopravvivenza a 5 anni per le donne negli Stati Uniti con carcinoma mammario invasivo non metastatico è del 90%. Il tasso medio di sopravvivenza a 10 anni per le donne con carcinoma mammario invasivo non metastatico è dell’84%”, afferma la Fondazione dell’American Society of Clinical Oncology (ASCO). Tuttavia, ci sono molti diversi tipi di cancro al seno, alcuni più aggressivi di altri, che si diffondono più facilmente e possono essere più difficili da trattare.

Ma perché e come il cancro si diffonde dal tumore iniziale ad altre parti del corpo? E perché il cancro al seno a volte ritorna, o si ripresenta, nelle persone il cui trattamento iniziale per il cancro al seno ha avuto successo? Una redazione scientifica e giornalistica americana ha intervistato due dottoresse esperte di carcinoma mammario, la dottoressa Rachael Natrajan e la dottoressa Liz O’Riordan. La Dr.ssa Natrajan è a capo del team di genomica funzionale del Breast Cancer Now Toby Robins Research Center presso l’Institute of Cancer Research (ICR) di Londra. È specializzata nello studio di diversi sottotipi di cancro al seno attraverso l’analisi genetica dei tumori del cancro, al fine di sviluppare nuovi trattamenti specifici per ciascuno di questi sottotipi. Il dottor O’Riordan era un chirurgo consulente per il cancro al seno ed è un malato di cancro al seno e sostenitore. Ha ricevuto la sua diagnosi iniziale di cancro al seno nel 2015, quando era già progredito al cancro al seno di grado 3.

La dottoressa O’Riordan ha quindi subito la chemioterapia neoadiuvante e ha anche subito una mastectomia – e questo è stato solo l’inizio della lunga combinazione di trattamenti che alla fine ha subito. Ha anche spiegato cosa significa avere un cancro al seno ER-positivo, HER2-negativo: “Il cancro al seno lobulare è uno dei tipi più rari [di cancro al seno] e penso che sia importante a questo punto sottolineare che il cancro al seno non è non solo una malattia. È una raccolta di molteplici malattie. È positivo per il recettore degli estrogeni, il che significa che in generale saresti idoneo per la terapia anti-estrogena. Le persone potrebbero aver sentito parlare di farmaci come il tamoxifene o gli inibitori dell’aromatasi: lavoreranno per sopprimere la segnalazione degli estrogeni, che spinge le cellule a continuare a dividersi, a continuare a proliferare. HER2 è un gene che in alcuni tumori al seno è altamente espresso. Quindi le cellule hanno molte di queste proteine che circolano e questo determina il modo in cui crescono, le rende più aggressive”.

“Ma ora ci sono terapie che sopprimono quella crescita, terapie anti-HER2, quindi cose come Herceptin. Ma perché alcuni tipi di cancro al seno sono più facili da diagnosticare rispetto ad altri? Ci viene insegnato a fare esami approfonditi del seno per verificare la presenza di grumi insoliti, che possono essere un segno di cancro. Tuttavia, i noduli non compaiono sempre nel cancro al seno. Questo può rendere più facile che i segni passino inosservati durante gli autoesami e persino sulle mammografie. La forma specifica di cancro al seno che una persona ha influenzerà anche la forma di terapia che riceve per curarla. In termini di genetica, cosa sta succedendo a livello del DNA, anche i tumori hanno un aspetto diverso. Alcuni tumori lobulari hanno frequenze e mutazioni più elevate e geni diversi. E pensiamo che parte di questo faccia sì che quei tumori non rispondano così bene a certe terapie, in particolare a lungo termine”.

Quindi, in che modo, esattamente, alcune cellule del cancro al seno riescono a sfuggire a trattamenti intensi e aggressivi? La pressione selettiva della terapia stessa può guidare la resistenza, il che significa, in parte, che alcune cellule in rapida divisione sono in grado di evolversi in modo tale da diventare resistenti alle terapie a cui avevano inizialmente risposto. Il meccanismo può anche essere parte del motivo per cui il cancro al seno a volte ritorna nonostante un trattamento inizialmente efficace che ha portato alla rimozione del tumore originale. Alcune cellule tumorali che hanno lasciato la sede originaria del tumore (metastasi), entrano in uno stato di cosiddetta dormienza, ovvero sono in grado di crescere e dividersi, ma per il momento rimangono stagnanti. A volte, molti anni dopo il trattamento iniziale del cancro, le cellule dormienti possono risvegliarsi e dare origine a nuovi tumori in diverse parti del corpo. Questi tumori possono anche essere di tipo diverso rispetto a quello originario.

La Dr.ssa O’Riordan ha continuato a spiegare ancora: “Penso che i medici presumano che qualsiasi cancro invasivo abbia la capacità di diffondersi e muoversi nel corpo, e qualsiasi donna con un cancro invasivo possa avere un paio di cellule che hanno lasciato quel cancro cancro e sono entrati nella linfa o nel sangue. L’operazione sta rimuovendo tutto il cancro fisico che possiamo vedere. E lo scopo della chemio, della radioterapia e dei trattamenti ormonali è quello di assorbire tutte quelle piccole cellule che fluttuano nel corpo. Quindi provengono dal cancro al seno originale, ma sono spesso dormienti, possono iniziare a svegliarsi per qualsiasi motivo. E quando si svegliano, possono ulteriormente mutare e cambiare. Quindi potresti avere recettori molto diversi dal cancro al seno originale, ma provengono da quel tumore originale. Ci sono così tanti diversi tipi di cancro al seno. Ci sono ER-positivo, HER2-positivo ER-negativo, lobulare negativo, duttale e triplo negativo. E quando mutano e ritornano, un carcinoma triplo negativo può sviluppare tumori ER-positivi e le metastasi positive possono sviluppare resistenza”.

Perché le cellule dormienti si risvegliano?

I ricercatori non sono ancora sicuri a quali stimoli rispondano le cellule tumorali dormienti che le spingono a risvegliarsi e formare nuovi tumori, e questa è una delle domande a cui il dottor Natrajan vorrebbe vedere una risposta. Le teorie sui fattori che possono facilitare il loro risveglio vanno dall’esposizione allo stress a livello cellulare, dall’erosione di una sorta di “coperta” di collagene che avvolge le cellule dormienti, all’effetto protettivo del microambiente delle cellule dormienti, costituito da cellule sane. Ci sono teorie secondo cui esiste una sorta di dialogo incrociato tra le cellule tumorali dormienti e il loro microambiente. Tali cellule tumorali tendono a eludere il sistema immunitario, modificando effettivamente la loro genetica, esprimendo diversi tipi di proteine in modo da non essere rilevate, e quindi possono effettivamente cooptare altri tipi di cellule immunitarie che le aiutano a crescere. Prevedere quali cellule tumorali potrebbero essere in grado di staccarsi e diventare dormienti, può aiutare i medici ad affrontare meglio la possibilità di recidiva del cancro in futuro.

Recidiva del cancro: la conoscenza è potere

Mentre i ricercatori lavorano per rivelare gli intricati meccanismi del cancro e della crescita del tumore, la realtà rimane che il cancro può ripresentarsi, quindi cosa può fare una persona per far fronte a quella conoscenza e cercare di ridurre tale rischio? Ls Dr.ssa O’Riordan, ha parlato ancora: “Penso che sia importante che le donne sappiano che il loro cancro al seno può ripresentarsi in futuro. È davvero difficile dire una cosa a una donna, non vuoi dire loro quando hai rimosso il cancro. È davvero difficile dire: “Oh, ben fatto, hai ottenuto un ottimo risultato, e lo sapevi potrebbe tornare tra 2 o 3 anni? A mio avviso, è importante che le persone dispongano di informazioni accurate sulla possibilità di recidiva, soprattutto in modo che siano in grado di fare scelte di vita sane in futuro. Molti di noi evitano di avere quelle discussioni e le donne non si rendono conto che il cancro al seno può ripresentarsi tra 20 o 30 anni. E penso che per me si tratti di aiutare le donne a ridurre il rischio che ciò accada attraverso interventi sullo stile di vita, come l’esercizio fisico, come ridurre l’alcol o gestire le emozioni stressanti che possono sopprimere l’immunità”.

Quali sono i segni di un ritorno del tumore mammario?

Prima di tutto, sapere che c’è un rischio di recidiva può consentire alle persone di affrontare un potenziale ritorno in anticipo, cercando un consiglio medico non appena notano un potenziale segno. Secondo l’ente di ricerca e sostegno Breast Cancer Now, tali segni potrebbero includere: modifiche al seno o all’area del torace dopo un intervento chirurgico, cambiamenti nella struttura della pelle, inversione del capezzolo o secrezione di liquidi, dolore persistente alla schiena, alle anche o alle costole che può peggiorare durante la notte; infine, improvvisa perdita di peso e perdita di appetito. Quindi, c’è una serie di prove che suggeriscono che lo stile di vita contribuisce al rischio di cancro al seno di una donna, tanto per cominciare. Allo stesso modo, condurre una vita più sana favorendo una dieta equilibrata e uno stile di vita attivo può aiutare a ridurre il rischio di cancro al seno.

Secondo l’American Cancer Society, seguire questi interventi sullo stile di vita dopo una diagnosi di cancro al seno può anche aiutare a ridurre gli effetti collaterali, come l’affaticamento associato alla chemioterapia, anche aiutando a ridurre il rischio di recidiva. La ASCO consiglia ai medici di suggerire l’esercizio fisico alle persone che si stanno sottoponendo o hanno subito un trattamento per il cancro al seno, in quanto può aiutare a migliorare alcuni degli effetti collaterali. Tuttavia, alcune ricerche indicano che può essere difficile per alcuni pazienti con cancro al seno tornare a fare esercizio, durante o dopo il trattamento e aderire alle linee guida sull’attività fisica. La dottoressa O’Riordan ha riconosciuto che diventare di nuovo più attivi dopo il trattamento del cancro al seno può davvero essere una sfida, ma potrebbe valerne la pena.

  • A cura del Dr. Gianfrancesco Cormaci, PhD, specialista in Biochimica Clinica.

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Dott. Gianfrancesco Cormaci

Medico Chirurgo, Specialista; PhD. a CoFood s.r.l.
- Laurea in Medicina e Chirurgia nel 1998 (MD Degree in 1998) - Specialista in Biochimica Clinica nel 2002 (Clinical Biochemistry residency in 2002) - Dottorato in Neurobiologia nel 2006 (Neurobiology PhD in 2006) - Ha soggiornato negli Stati Uniti, Baltimora (MD) come ricercatore alle dipendenze del National Institute on Drug Abuse (NIDA/NIH) e poi alla Johns Hopkins University, dal 2004 al 2008. - Dal 2009 si occupa di Medicina personalizzata. - Guardia medica presso strutture private dal 2010 - Detentore di due brevetti sulla preparazione di prodotti gluten-free a partire da regolare farina di frumento enzimaticamente neutralizzata (owner of patents concerning the production of bakery gluten-free products, starting from regular wheat flour). - Responsabile del reparto Ricerca e Sviluppo per la società CoFood s.r.l. (Leader of the R&D for the partnership CoFood s.r.l.) - Autore di articoli su informazione medica e salute sul sito www.medicomunicare.it (Medical/health information on website) - Autore di corsi ECM FAD pubblicizzati sul sito www.salutesicilia.it
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